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Una de las flotas de vehículos de lanzamiento de Falcon 9 más antiguos de SpaceX se ha reducido rápidamente a la plataforma de lanzamiento de California de la compañía antes de un lanzamiento prescindible y un intento de recuperación de carenado programado para el martes (NETO) 12:47 p.m. PST / 19: 47 UTC de mayo 22)

Aunque SpaceX pudo haber inaugurado una nueva era de cohetes verdaderamente reutilizables con el debut de Falcon 9 Block 5 a principios de este mes, todavía hay una serie de refuerzos Falcon 9 más antiguos (todos probados en vuelo) en espera de su segundo y último vuelo. Por el momento, quedan un mínimo de cuatro núcleos, incluida la primera etapa de hollín Falcon 9 capturada esta tarde por la fotógrafa de Teslarati Pauline Acalin.

Presagiando su inminente desaparición acuosa con la falta de patas de aterrizaje, este refuerzo en particular (B1043) lanzó previamente la misteriosa y controvertida misión Zuma en enero de 2018, una carga útil clasificada que (sin evidencia convincente) falló y volvió a entrar en la atmósfera de la Tierra pocas horas después de alcanzar orbita. Si bien es posible que la misión haya sido un fracaso, en este momento se atribuyó inestablemente el fracaso de un adaptador de carga útil y un mecanismo de despliegue diseñados por Northrop Grumman, es mucho más probable que el satélite aparentemente caro esté todavía en órbita.

Falcon 9 B1043 despega por primera vez con Zuma el 7 de enero (Tom Cross / Teslarati) Después de aterrizar en LZ-1, B1043 fue restaurado en aproximadamente cuatro meses. (SpaceX) El 21 de mayo, el cohete se lanzó al SLC-4E en la costa opuesta de su primer lanzamiento, listo para un vuelo final. (Pauline Acalin)

Comprobando el pulso de la gravedad de la Tierra

Independientemente, el mismo cohete SpaceX responsable de levantar a Zuma y la etapa superior Falcon 9 fuera de la atmósfera ahora está listo para lanzar una nueva carga útil en SLC-4E, una plataforma de lanzamiento estacionada en la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg. La segunda carga útil destinada a la órbita de B1043 es un complemento de siete satélites: cinco son de la variedad Iridium NEXT y los satélites restantes constituyen una misión científica y un demostrador de tecnología conocido como GRACE-FO (FO para seguimiento).

Los dos satélites GRACE-FO están apilados sobre cinco satélites de comunicaciones Iridium NEXT. (NASA) (NASA) (NASA) SpaceX ya tiene bastante experiencia en el lanzamiento de misiones multisatélite y en la construcción de adaptadores de carga útil personalizados. (NASA) Una combinación de satélites científicos y cinco satélites de comunicaciones Iridium NEXT que se preparan para su lanzamiento en mayo de 2018. (NASA) Durante un lanzamiento normal de Iridium NEXT, dos grupos de cinco satélites se apilan uno encima del otro. Aquí, la pila superior fue reemplazada por la nave espacial GRACE-FO de la NASA / DLR. (NASA)

Siguiendo los pasos de la tenencia orbital original de 15 años de GRACE (Gravity Recovery and Climate Experiment), GRACE-FO es efectivamente la misma misión con hardware significativamente mejorado: el componente experimental más grande es en realidad un interferómetro láser avanzado diseñado para medir la distancia entre dos satélites (aproximadamente equivalentes a la distancia entre Los Ángeles y San Diego) con la precisión de un solo micrómetro (10-100x más pequeño que el ancho de un cabello humano). Con ese nivel de precisión, el par de satélites puede detectar pequeños cambios en la gravedad de la Tierra, en la medida en que realmente pueden observar sequías, inundaciones y hielo derretido a través del cambio en la gravedad causado por el movimiento de grandes cantidades (es decir, grandes) de agua. Si la tecnología experimental de medición por láser funciona según lo previsto, será al menos diez veces más precisa que la tecnología de medición por microondas también instalada en los satélites de seguimiento.

La flota de cohetes de SpaceX deja paso al Bloque 5

En el lado de SpaceX, Falcon 9 B1043 se gastará después de completar debidamente el lanzamiento de Iridium-6 / GRACE-FO, aunque la presencia de aletas de rejilla en el cohete indica que SpaceX probablemente continuará un régimen de pruebas de recuperación de aterrizaje suave para optimizar y desarrollar los límites de las capacidades de Falcon 9. A primera vista, la compensación de gastar impulsores de cohetes enteros capaces de ser restaurados (relativamente ineficientemente) durante considerablemente más de dos vuelos parece extrema e desaconsejable. Sin embargo, SpaceX presumiblemente está hambriento de datos sobre la envolvente sobreviviente del rendimiento de Falcon 9, particularmente la reutilización, antes de la transición completa a la iteración del Bloque 5 del cohete, una mejora significativa que probablemente vaya de la mano con una aversión más pronunciada a las misiones prescindibles dada la vida útil de diseño de cada refuerzo de 10 a 100 misiones. En ese nivel de reutilización, gastar Falcon 9 Block 5s se volvería realmente comparable con lo absurdo de destrozar un avión después de uno o un puñado de vuelos, un (in) famoso tema de conversación utilizado por Elon Musk durante sus años de debates públicos de SpaceX.

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El cohete muestra su arenoso y hermoso traje de hollín antes de su lanzamiento final. (Pauline Acalin)

Por lo tanto, si SpaceX puede recopilar datos que podrían permitir futuras recuperaciones del Bloque 5 Falcon 9 al gastar refuerzos de los Bloques 3 y 4 mucho menos valiosos, la recompensa sería irresistible una vez examinada con una perspectiva a largo plazo. En el sentido de que el Bloque 5 puede ser capaz de realizar más vuelos con reacondicionamiento considerablemente más barato, el valor elemental literal del hardware, en el caso probable de que la producción del Bloque 5 sea más intensiva en capital que el Bloque 3/4, es más o menos irrelevante para una aversión a gastar los impulsores del Bloque 5.

Más bien, lo que se pierde junto con una misión prescindible del Bloque 5 es, en cambio, la cantidad comparativamente vasta de ingresos encerrados en docenas de lanzamientos adicionales altamente rentables que cada refuerzo gastado podría haber apoyado. Desde esa perspectiva, gastar los Bloques 3 y 4 para recopilar datos podría compararse con precisión con la destrucción de Cessnas de un solo piloto para mejorar la utilidad de un avión 747.

Después de gastar B1043, solo quedarán tres núcleos obvios aptos para el vuelo fuera de la flota de Falcon 9 Block 5 que crece gradualmente (actualmente solo dos refuerzos). En orden de lanzamiento anticipado, estas tres misiones son SES-12 (NET el 31 de mayo), CRS-15 (NET el 28 de junio) y la prueba de aborto en vuelo Crew Dragon (NET Q4 2018). Exceptuando la renovación inesperada de un núcleo antiguo probado en vuelo para una tercera misión, estas tres misiones finales cerrarán la era inherentemente temporal de los cohetes SpaceX parcialmente reutilizables: en palabras de Elon Musk, el Bloque 5 significaría que SpaceX ha pasado de "el perro que tomó el autobús" a, quizás, el perro que tomó el autobús y luego aprendió a conducir y mantenerlo. En algún lugar en medio de la agonía final de los viejos Halcones, habrá una cadencia cada vez mayor de lanzamientos y relanzamientos del Bloque 5, que probablemente incluirá la primera reutilización necesaria de manifiesto de un refuerzo del Bloque 5 en algún momento de este verano.

No fue lo suficientemente neto, como resultó. (Pauline Acalin, mayo de 2018)

Mientras tanto, a pesar del destino sellado del refuerzo del cohete, el lanzamiento de mañana debutará con la nueva y mejorada red del capturador de carenado Mr Steven. Con la introducción de una red mejorada y lo que solo se puede describir como días consecutivos de implacable práctica de navegación oceánica en las últimas dos semanas, es completamente posible que Iridium-6 / GRACE-FO pueda reclamar La primera captura exitosa de un carenado de carga útil después del lanzamiento de un cohete orbital. Dedos cruzados.

Siga la misión en vivo en la transmisión por Internet de SpaceX a las 12:30 p.m. PST del martes 22 de mayo, y asegúrese de visitar Teslarati en el transcurso de la semana mientras la fotógrafa Pauline Acalin cubre el regreso del Sr. Steven al Puerto de San Pedro.

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